Los siete terremotos más devastadores de la historia moderna

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Culpamos a la naturaleza por los ‘desastres’ que ocasiona, pero es el ser humano quien trata de equiparar fortalezas con sus construcciones.

Huracanes, tornados y hasta vórtices polares son parte de la lista de eventos naturales que los países y sus ciudades sortean año tras año, aunque por su carácter impredecible y los efectos en las urbes, los terremotos son los amos de la catástrofe.

Víctor Manuel Cruz Atienza, investigador del Instituto de Geología de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), señala en su libro Los sismos. Una amenaza cotidiana que el registro de mayor devastación frente a un sismo es el de Shaanxi, China, el 23 de enero de 1556, donde murieron 830,000 personas, aproximadamente.

Datos recopilados en la publicación de Cruz Atienza arrojan que entre 2000 y 2011 se contabilizaron 147,387 temblores con magnitud igual o superior a 4 grados Richter, y durante el siglo XX ocurrieron, en promedio, 15 terremotos por año con magnitud superior a 7.

Tamaño y efectos del sismo

Cuando ocurre un terremoto, lo primero que se precisa es la magnitud e intensidad del movimiento tectónico.

La escala de Ritcher mide la magnitud del terremoto. “Es algo que los caracteriza fundamentalmente, como lo es para nosotros la huella dactilar”, explica Cruz Atienza.

Para cuantificar los efectos —daños a edificios, infraestructuras, servicios—, la escala de Mercalli mide la intensidad de los terremotos, y éstas son más elevadas cerca del epicentro (centro superficial donde ocurre el sismo).

Las magnitudes no son lineales, pues un sismo nivel 8 es “32 veces más grande que otro temblor de magnitud 7”.

El cinturón de fuego

Si algo comparten las ciudades con mayor riesgo en materia de sismos es su cercanía con ‘el cinturón de fuego’, región que compone la mayor parte de placas tectónicas del mundo y que rodea al Océano Pacífico. Éste abarca la zona de archipiélagos del continente asiático, sube hasta Alaska y desciende por California, pasa por las costas mexicanas y llega hasta las playas de Chile.

“En ella se concentra aproximadamente 90% de la actividad sísmica del planeta y 75% de los volcanes activos (…), en donde ocurre 81% de los sismos más grandes del mundo”, precisa el especialista en su libro.

La zona, que es en sí misma un peligro latente para las urbes, debe permanecer en alerta constante por tsunamis o maremotos cuando se registra un temblor, como sucedió en Chile en febrero de 2010 y en Japón en enero de 2011.

Top 7 de la catástrofe

Aquí te presentamos los siete peores sismos que la civilización contemporánea ha registrado en los últimos dos siglos, según Cruz Atienza:

1. Terremoto de Valdivia

Lugar: Valdivia, Chile.

Fecha: 22 de mayo de 1960.

Hora local: 15:11.

Magnitud: 9.5.

Tipo de sismo: inverso de subducción.

Número de víctimas: más de 2,000.

2. Terremoto de Prince William

Lugar: Prince William Sound, Alaska.

Fecha: 27 de marzo de 1964.

Hora local: 17:36.

Magnitud: 9.2.

Tipo de sismo: inverso de subducción.

Número de víctimas: 250.

3. Terremoto de Tangshan

Lugar: Tangshan, China.

Fecha: 28 de julio de 1976.

Hora local: 15:42.

Magnitud: 7.5.

Tipo de sismo: corrimiento lateral derecho.

Número de víctimas: entre 240,000 y 250,000

4. Terremoto de Sumatra

Lugar: Sumatra-Adnamán.

Fecha: 26 de diciembre de 2004.

Hora local: 7:58.

Magnitud: 9.1.

Tipo de sismo: inverso de subducción.

Número de víctimas: 228,000.

5. Terremoto de Haití

Lugar: Puerto Príncipe, Haití.

Fecha: 12 de enero de 2010.

Hora local: 16:53.

Magnitud: 7.

Tipo de sismo: corrimiento lateral izquierdo.

Número de víctimas: 316,000.

6. Terremoto de Tohoku-Oki

Lugar: Tohoku-Oki, Japón.

Fecha: 11 de marzo de 2011.

Hora local: 14:46.

Magnitud: 9.

Tipo de sismo: inverso de subducción.

Número de víctimas: 23,000.

7. Terremoto de 1985

Lugar: Michoacán, México.

Fecha: 19 de septiembre de 1985.

Hora local: 7:17.

Magnitud: 8.1

Tipo de sismo: subducción.

Número de víctimas: entre 5,000 y 10,000.